Un homme de Wendover peut remercier le Service des incendies du canton d'Alfred-Plantagenet, qui a réagi rapidement à l'appel matinal du 11 janvier concernant un motoneigiste qui s'était enfoncé dans la glace de la rivière des Outaouais, à un endroit situé entre Wendover et Plantagenet.

Un motoneigiste sauvé de la noyade

Une promenade en motoneige sur la rivière des Outaouais, par une nuit brumeuse, a failli couter la vie à un homme de Wendover.

Les pompiers du canton d'Alfred-Plantagenet ont reçu un appel du 911 vers 3h, le 11 janvier, à propos d’un motoneigiste qui avait passé à travers la glace, quelque part le long de la rivière des Outaouais, entre Wendover et Plantagenet.

«Nous n'avions pas d'endroit précis», a déclaré le chef adjoint des pompiers, Stéphane Barbarie, lors d'un entretien ultérieur, ajoutant que toutes les informations disponibles à ce moment-là étaient que l'endroit où le motoneigiste était tombé à l’eau était une section de sept ou huit kilomètres de la rivière des Outaouais, entre le site de mise à l'eau de Wendover, au large de la rue Du Quai, et en aval jusqu'à un point situé au large de la rue Lamarche.

M. Barbarie et neuf autres membres du Service des incendies des stations de Wendover et de Plantagenet, vêtus d'équipement de sauvetage en rivière, y compris des combinaisons de plongée, se sont rassemblés aux extrémités opposées de la zone de recherche générale et ont commencé à chercher le long de la rive, s'arrêtant de temps en temps pour appeler et écouter la réponse de la personne en difficulté.

«Vous pouviez voir à environ 200 pieds devant vous, peut-être, a expliqué M. Barbarie, à propos du brouillard qui flottait à cette heure matinale. Vous pouviez voir, mais pas les détails. On l'a entendu crier de très loin.»

Alors que les voitures de police et les ambulances arrivaient dans la région en réponse à l'appel au 911, M. Barbarie a noté qu'il devenait plus difficile d'entendre si la personne répondait à ses cris à cause des sirènes. À un moment donné, l'équipe de recherche s'est un peu dispersée pour couvrir plus de terrain et réduire les chances de croiser le disparu par erreur.

«Ensuite, nous l'avons trouvé, a déclaré Barbarie. Il se tenait par un bras sur la glace et l'autre tenait un téléphone portable. La lumière à l'arrière du portable clignotait vers nous. Il était toujours en ligne avec l'opérateur du 911.»

Sauvetage en eau froide

M. Barbarie et deux autres pompiers se sont dirigés avec une corde de sécurité vers un grand espace d'eau libre où se trouvait le motoneigiste. M. Barbarie a sauté et s'est agrippé à l'homme, mais il était trop lourd, avec ses vêtements et ses bottes trempés, pour que M. Barbarie puisse le hisser sur la glace.

«Je l'ai tiré vers l'ouest, le long de la glace, en gardant la tête au-dessus de l'eau», a déclaré le sauveteur.

À un endroit où la glace semblait plus forte, M. Barbarie a tenu l'homme fermement pendant que Patrick Chamberland, avec une corde attachée autour de lui et rampant sur la glace, a attrapé les bras de l'homme. Ses compagnons pompiers Maxime Desjardins, Pascal Gratton, Jacob Labre et Dominic St-Pierre tiraient sur la corde, trainant M. Chamberland hors du trou dans la glace. M. Chamberland tenait fermement les bras du motoneigiste tandis que M. Barbarie poussait son torse. Ensemble, ils ont sorti l'homme hors de l'eau pour le mettre à l'abri.

Pendant ce temps, les pompiers Yves Fredette, Philippe Philion, Christian Viau et Nicholas St-Pierre parcouraient le rivage pour vérifier s'il y avait des signes de passage à travers la glace. Ils n'ont trouvé aucune indication que d'autres personnes étaient en danger et sont retournés aider à transporter le motoneigiste sur la rive, vers les ambulanciers qui l'attendaient pour l'emmener à l'hôpital Montfort. Il a passé quelques jours aux soins intensifs où il a été traité pour une exposition à l'eau froide, avant d'être libéré.

«Il a eu beaucoup de chance, a déclaré M. Barbarie. Ce trou se trouve exactement à l'endroit où la rivière Nation Sud, la rivière des Outaouais et la rivière La Petite Nation, venant du Québec, se rencontrent. Le courant combiné qui s'y trouve est si fort que l’eau ne gèle jamais. Il y a toujours de l'eau libre.»

Les pompiers ont refusé d'identifier le motoneigiste, se contentant de dire qu'il était dans la quarantaine et qu'il était originaire de Wendover. Ils ont exhorté les gens à éviter de sortir sur les rivières jusqu'à ce que les conditions de glace soient meilleures. L'hiver a été plus doux que d'habitude cette saison, avec un mois de décembre presque vert, du temps pluvieux et des températures au-dessus de zéro la plupart du temps. Le mois de janvier a connu quelques jours où la température était inférieure à zéro, mais pas assez pour créer des conditions de glace suffisamment épaisse pour rendre les rivières locales sécuritaires pour la motoneige.

Le maire d'Alfred-Plantagenet, Stéphane Sarrazin, a félicité les pompiers pour leur travail de sauvetage, notant que les résultats montrent la valeur de l'investissement de la municipalité dans l'équipement et la formation.

«Nous avons des gens qui sont prêts à être là quand nous avons besoin d'eux», a déclaré le maire Sarrazin.